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Petit-Palais, le bal des statues

Cain et Abel, l’écrivaine féministe Maria Deraismes et Bernard Palissy ont un point commun : ils ont été immortalisés par la sculpture monumentale parisienne de la fin du XIXe siècle. À cette époque, et jusqu’à la guerre de 14, Paris vit se multiplier les statues sur les places, dans les squares, aux façades des monuments. La majorité des grands bronzes furent fondus sous l’Occupation et jamais remplacés… Édifié pour l’Exposition universelle de 1900, le Petit Palais était lui-même un des fleurons de cette « statuomanie ». Mais les modes changent ! Dans les années 30, les galeries se vidèrent de leurs monuments. Sous la direction de Christophe Leribault, directeur du musée, et de Cécilie Champy-Vinas, conservatrice des sculptures, cette nouvelle galerie renoue donc avec les origines du lieu et sa cohérence architecturale. Avec ses grandes fenêtres latérales offrant des vues splendides sur les jardins des Champs-Élysées et le Grand Palais voisin, la galerie nord conçue par l’architecte Charles Girault offre un éclairage idéal à cette statuaire conçue pour l’espace urbain. Il y en a pour tous les goûts : du patriotisme héroïque avec La Défense de Paris, groupe de Barrias, de l’érotisme sauvage avec le Combat de Bacchantes de Falguière, du funèbre avec le tombeau du député Baudin par Aimé Millet, du néomédiéval avec le Sergent d’armes du XIVe siècle de Coutan. Pour la majorité de cette trentaine de statues, il s’agit des plâtres originaux destinés au praticien qui en exécuterait le marbre ou au fondeur qui les coulerait dans le bronze. Certains témoignent des monuments disparus. Ils proviennent des collections du musée et de la Conservation des œuvres d’art religieuses et civiles de la Ville de Paris (COARC). Il y a parmi eux de vraies découvertes, comme La danseuse Sacha Lyo, par Serge Yourievitch, une étoile du Cabaret de Paris audacieusement dressée sur la pointe du pied. Plus bas que les anciens piédestaux, les socles des œuvres offrent au public une confrontation plus directe avec le travail du sculpteur. L’un d’eux a été laissé vide : les amateurs de selfie pourront ainsi se statufier eux-mêmes !

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